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El melanoma es una enfermedad de la piel en la que se encuentran células cancerosas malignas en las células que le dan color a la piel (los melanocitos). Esta patología suele presentarse en adultos pero en algunas ocasiones puede aparecer también en niños y adolescentes.

La piel protege el cuerpo contra el calor, la luz, la infección y las lesiones. Está constituida de dos capas principales: la epidermis, que es la capa exterior donde se encuentran los melanocitos que contienen la melanina encargada de colorear la piel,  y la dermis o capa interior.

El melanoma es un tipo de cáncer más grave que los cánceres de la piel más comunes, como por ejemplo el cáncer de células basales o el cáncer de células escamosas, los cuales se originan en las células basales o escamosas de la epidermis.

Como la mayoría de los cánceres, el melanoma se trata mejor cuando es diagnosticado en un estadio temprano. Si consideras que podrías tener alguno de los siguientes síntomas característicos del melanoma, debes acudir al médico cuanto antes: cambio en el tamaño, forma o color de un lunar, exudación o sangrado de un lunar, un lunar con comezón, que está duro, tiene protuberancias, se ha hinchado o duele al tocarse. Esto puede manifestarse también como un lunar nuevo en el cuerpo.

En los hombres es más frecuente que el melanoma se presente en el tronco, en la cabeza o en el cuello, mientras que en las mujeres suele aparecer en los brazos y piernas.

En el caso de padecer alguna de esta sintomatología examinaré tu piel cuidadosamente y, si un lunar o área pigmentada no parece normal, lo extirparé con una pequeña escisión local y posteriormente lo veré al microscopio para comprobar si es o no cáncer. Este procedimiento lo realizo en el consultorio médico y de forma ambulatoria.

Explicación de los estadios

Una vez que se encuentra un melanoma, se realizan otros exámenes para determinar si las células cancerosas se han diseminado a otras partes del cuerpo. Este proceso se llama clasificación por etapas. Es imprescindible conocer la etapa en la que se encuentra la enfermedad para planificar el tratamiento adecuado.

A continuación se describen las siguientes etapas en las que se puede encontrar un melanoma:

  • Estadio 0: En la etapa 0 las células anormales se encuentran solamente en la capa exterior de las células de la piel y no invaden los tejidos más profundos.
  • Estadio I: El cáncer se encuentra en la capa exterior de la piel, epidermis, y/o en la parte superior de la capa interna de la piel, dermis, pero no se ha diseminado a los ganglios linfáticos vecinos. El tumor tiene un grosor de menos de 1.5 milímetros.
  • Estadio II: El tumor tiene un grosor de entre 1.5 y 4 milímetros. Se ha diseminado a la parte inferior de la capa interna de la piel, a la dermis, pero no al tejido situado debajo de la piel ni a los ganglios linfáticos vecinos.
  • Estadio III: Es posible que el grosor del tumor tenga más o menos de 4 milímetros, que se haya diseminado a las capas más bajas de la piel, que existan crecimientos tumorales adicionales a más o menos 2.4 cm del perímetro del tumor original, tumores satélites, que se hayan diseminados a los ganglios linfáticos de alrededor, y que se estén diseminando de forma activa a otras áreas cercanas del cuerpo.
  • Estadio IV: El tumor se ha extendido a otros órganos o a ganglios linfáticos alejados del tumor original.
  • Recurrencia o recidiva: Enfermedad recurrente significa que el cáncer ha vuelto a aparecer (recurrido) después de haber sido tratado. Puede reaparecer en el sitio original o en otra parte del cuerpo.

Tratamiento del melanoma

Si padeces un melanoma, disponemos de cuatro tipos de tratamientos:

  • Cirugía: extracción del cáncer en una operación.
  • Quimioterapia: administración de medicamentos para destruir las células cancerosas.
  • Radioterapia: uso de rayos X en dosis altas u otros rayos de alta energía para destruir las células cancerosas.
  • Terapia biológica: mediante el propio sistema inmunológico del cuerpo se trata de combatir el cáncer.

La cirugía es el tratamiento primario para todas las etapas de melanoma. Podré extirpar el melanoma empleando una de las siguientes operaciones:

  • Escisión conservadora. Consistente en la realización de una operación en la que se extrae cualquier cáncer que quede después de la biopsia, junto con una cantidad pequeña de la piel alrededor del cáncer, generalmente menos de 2 cm.
  • Extirpación quirúrgica amplia. Intervención en la que se extirpa el cáncer y la parte de la piel que rodea el tumor

En algunos procedimientos quirúrgicos es necesario un injerto, tomar parte de la piel de otra área del cuerpo para colocarla en el lugar donde se ha sacado el cáncer.

Dependiendo del estudio histológico puede ser necesario tomar una muestra de ganglios linfáticos. En nuestra unidad realizamos de rutina la técnica de ganglio centinela con isótopos radiactivos.

La quimioterapia consiste en el uso de medicamentos para destruir las células cancerosas. Puede ser ingerida por pastillas o puede introducirse en el cuerpo del paciente con una aguja en una vena o músculo. Se dice que la quimioterapia es un tratamiento sistémico porque los medicamentos se introducen al torrente sanguíneo, viajan a través del cuerpo y pueden destruir células cancerosas en cualquier parte del cuerpo. Si el melanoma se encuentra en un brazo o pierna, la quimioterapia puede administrarse con una técnica llamada perfusión arterial aislada. Con este método, los medicamentos de la quimioterapia se administran directamente en el torrente sanguíneo del brazo o pierna donde se encuentra el melanoma, lo que facilita que la mayor parte del medicamento llegue directamente al tumor. Sin embargo, la quimioterapia no ha demostrado ser efectiva en el tratamiento del melanoma. Se están llevando a cabo pruebas clínicas para encontrar medicamentos quimioterapéuticos que sean efectivos.

Si eliminamos todo el cáncer durante la intervención, podremos administrar quimioterapia para destruir cualquier célula de cáncer que haya quedado. La quimioterapia administrada después de una operación a un paciente que no tiene células cancerosas detectables, se denomina quimioterapia adyuvante. Este tipo de terapia ha demostrado ser efectiva en pacientes en los que la enfermedad se ha esparcido a los ganglios linfáticos. Actualmente, se están realizando pruebas clínicas para encontrar medicamentos quimioterapéuticos adyuvantes que sean efectivos.

Con la radioterapia los pacientes con malanoma son tratados con rayos X de alta energía que destruyen las células cancerosas y reducen los tumores. La radiación puede provenir de una máquina situada fuera del cuerpo, radioterapia externa, o de materiales que producen radiaciones, radioisótopos, puestos en el área en la que se localizan las células cancerosas, radioterapia interna, por medio de tubos delgados de plástico.

El propósito de la terapia biológica es el de tratar que el cuerpo combata el cáncer. En esta terapia se emplean materiales del propio cuerpo o fabricados en un laboratorio para impulsar, dirigir o restaurar las defensas naturales del cuerpo contra la enfermedad. El tratamiento biológico también se conoce como terapia modificadora de la respuesta biológica o inmunoterapia (BRM).

Tratamiento por estadios

El tratamiento para el melanoma dependerá del tipo y etapa de la enfermedad, tu edad y tu estado general de salud.

  • Estadio 0: cirugía menor para extirpar el tumor completo y algunos de los tejidos adyacentes.
  • Estadio I: cirugía para extirpar el tumor completo y hasta dos centímetros de los tejidos adyacentes. Se podría llevar a cabo un injerto de la piel para cubrir la herida.
  • Estadio II: En este estadio se recomienda uno de los siguientes:
    • Cirugía para extirpar el tumor completo y hasta dos centímetros de los tejidos adyacentes. Se podría llevar a cabo un injerto de la piel para cubrir la herida. Dependiendo del caso puede ser necesario la extirpación de los ganglios linfáticos adyacentes.
    • Un ensayo clínico que implique cirugía y que incluya la extirpación de los ganglios linfáticos regionales, seguido de quimioterapia sistémica, quimioterapia adyuvante, o terapia biológica.
  • Estadio III: podrías recibir estos tratamientos:
    • Cirugía para extirpar el tumor completo y hasta tres centímetros de los tejidos adyacentes. Se podría llevar a cabo un injerto de la piel para cubrir la herida. También se podría llevar a cabo la extirpación de Los ganglios linfáticos adyacentes.
    • Un ensayo clínico que implique cirugía y que incluya la extirpación de hasta tres centímetros de los tejidos adyacentes seguido de terapia biológica.
    • Un ensayo clínico que implique cirugía y que incluya la extirpación de los ganglios linfáticos regionales, seguido de quimioterapia adyuvante, terapia biológica adyuvante, o terapia inmunológica.
  • Estadio IV: los tratamientos podrían ser cualquiera de los siguientes:
    • Cirugía para extraer ganglios linfáticos que afectados por cáncer o tumores que se han diseminado a otras áreas del cuerpo.
    • Radioterapia para aliviar síntomas.
    • Una prueba clínica de quimioterapia sistémica y/o terapia biológica.
    • Ensayo clínico con terapia biológica, inyectada directamente en el tumor.
    • Ensayo clínico de quimioterapia caliente.
  • Recurrencia: el tratamiento dependerá de varios factores tales como el tratamiento recibido anteriormente y el lugar donde ha vuelto a aparecer el cáncer.
    • Cirugía para extirpar el tumor.
    • Radioterapia para aliviar los síntomas causados por el cáncer.
    • Ensayo clínico con terapia biológica o quimioterapia para aliviar los síntomas causados por el cáncer.
    • Terapia biológica para aliviar síntomas causados por el cáncer.


Esta información la he elaborado a partir de datos recogidos en el website National Cancer Institute ©.

 

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